"Door het feit dat het een familiebedrijf is, voel ik me er thuis" - Rafael Nadal

Rafael Nadal is iemand met veel discipline en inzet, die keihard werkt. 

Dat is een onderdeel van en draagt bij tot zijn succes. Hij streeft altijd perfectie na, zowel in de sprint naar de baseline na het opgooien van de munt, als in de nauwkeurigheid waarmee hij zijn waterflessen neerzet voor zijn bank, en de manier waarop hij zijn haar schudt aan het einde van de wedstrijd en voor het handen geven. Een aantal van deze rituelen zijn zo herkenbaar dat als hij ze niet zou uitvoeren, de fans zich zouden afvragen of het wel degelijk Nadal is op de baan.

Een van die herkenbare routines is de baan oplopen voor een wedstrijd met zijn racket van Babolat in zijn hand. Hij wuift ermee naar het publiek, neemt het verwelkomend applaus in ontvangst, maar dit is ook het racket waarmee hij de wedstrijd begint.

'Vanaf het ogenblik dat ik de kleedkamer verlaat, begin ik in de lucht te slaan', legt Nadal uit, 'en wil ik graag het gevoel krijgen dat ik al in de wedstrijd zit. Ik heb dan echt het gevoel dat de match begonnen is, en zoals ik zeg, is het een kwestie van gevoel.'

Er zijn zelfs routines achter de schermen die te maken hebben met zijn racket, maar dat zijn er niet veel. Wanneer hij zijn enkels laat intapen voor een wedstrijd, gebruikt hij die specifieke tijd om grips aan te brengen op de rackets die hij gaat gebruiken.

Nadal heeft een buitengewoon goed fotografisch tennisgeheugen. Hij weet nog met welk racket hij voor het eerst speelde. Hij had het gekregen van zijn oom Toni, zijn eerste en langdurige coach, en wordt nu met trots tentoongesteld in het museum van de Rafa Nadal Academy, zodat iedereen het daar kan zien. De Rafa Nadal Academy is een uitgestrekt complex in Mallorca, dat de man zelf zeer actief beheert.

Het racket dat samen met hem geëvolueerd is in zijn tijd bij Babolat, is de Pure Aero, in opvallend fluorescerend geel. Hij zegt, 'Normaal speel ik met rackets waar ik al mee getraind heb. Ik neem zes rackets mee in mijn tas en ik geef ze een volnummer, zodat ik ten allen tijde weet welk racket ik aan het gebruiken ben. Normaal gezien begin ik te spelen met het racket waarmee ik opwarm, dat ook net voor de wedstrijd bespannen werd.

'Ik heb geen speciale criteria. Ik gebruik hetzelfde gewicht en dezelfde grip op alle ondergronden. Ik speel ook met dezelfde spanning, met name 25 kg, normaal gesproken. Er zijn een aantal uitzonderingen – wanneer ik op een hoogte speel, is het mogelijk dat ik mijn rackets laat bespannen met 25½kg.'

Zijn samenwerking met Babolat dateert van toen hij negen jaar was. Terwijl Nadal begon met de Pure Drive, hielp hij de Pure Aero mee ontwikkelen en blijft hij betrokken bij het producttest- en innovatieproces van Babolat. Hij houdt van het materiaal om verschillende redenen – het werkt perfect voor de zware topspin waarmee hij speelt, en de kracht die gegenereerd wordt, is uitzonderlijk. Nadal heeft 'veel interactie' met het team van Babolat, aangezien ze samenwerken aan het instrument dat het belangrijkste onderdeel vormt van de uitrusting van een speler. 

Zou hij nog altijd kunnen spelen en kunnen concurreren met een racket dat hij gebruikte in 2005, het jaar dat hij zijn eerste French Open won? Hij moet lachen om die vraag. 'Nee, nee, nee, ik denk niet dat ik met hetzelfde racket zou kunnen spelen', zegt hij. 'De rackets zijn geëvolueerd en ik weet zeker dat ik iets zou missen, en het resultaat zou niet hetzelfde zijn.'

Dat sluit aan bij de visie van de voorzitter en algemeen directeur van Babolat, Eric Babolat, die de reis van Nadal en het bedrijf van nabij gevolgd heeft. 'De aerodynamica van de Pure Aero is helemaal anders dan die van een traditioneel racket', zegt hij. 'Traditionele rackets werden gemaakt met het oog op een horizontale voorbereiding van de slag, maar de Pure Aero is geëvolueerd om een bijna verticale voorbereiding mogelijk te maken, om topspin te genereren.'

Het hechte familiebedrijf dat Babolat is, past perfect bij de hechte familiedynamiek waar de carrière van Rafael Nadal op gebaseerd is. Er werd ooit gezegd dat racketfabrikanten in rijen zouden aanschuiven om hem groot geld aan te bieden om hun materiaal te gebruiken, maar geld speelt in dit geval geen rol. 'Door het feit dat het een familiebedrijf is, voel ik me er thuis', zegt hij. 'Het is de vijfde generatie, dus dat zegt ook iets.'

En mocht u zich afvragen of hij ooit een racket heeft stukgeslagen uit woede, dan is het antwoord nee. 'Zo heb ik het geleerd', zegt hij trots. 'Zelfs als kind heb ik nooit mijn racket weggegooid.'