"Voor elke wedstrijd zou ik moeten luisteren naar muziek en tegelijk de beste slagen visualiseren die ik speelde in vorige wedstrijden" - Juan Lebrón

Sinds Juan Lebrón op achtjarige leeftijd begon met het spelen van padel, is hij altijd aan zijn spel blijven werken. Nu is hij 25 en behoort hij tot de wereldtop. Lebrón en zijn partner Alejandro Galán zijn dit jaar bijna onstopbaar op de World Padel Tour. Ze wonnen twee van de in totaal drie tornooien dit seizoen, en bereikten de finale in het derde.

Padel is echter niet het enige wat Lebrón in het bloed zit: er is ook muziek. Zonder het ene zou het andere er ook niet zijn.

'Zowel op reis als thuis helpt muziek mij om te ontspannen, om mij te concentreren en mijn hoofd leeg te maken. Muziek motiveert mij en helpt mij mooie dromen te hebben. Het betekent zeer veel voor mij', zegt hij.

'Ik heb er altijd van gehouden. Als kind vond ik al dat muziek en sport veel gemeen hebben. Het is niet alleen zo dat je heel hard moet werken om er goed in te worden. Als activiteit vullen ze elkaar ook aan.'

Lebrón heeft ontdekt dat muziek een grote hulp is voor zijn padelspel. Zijn sportpsycholoog zei hem dat 'ik voor elke wedstrijd zou moeten luisteren naar muziek en tegelijk de beste slagen visualiseren die ik speelde in vorige wedstrijden, om 100% te focussen op het opnieuw neerzetten van een topprestatie. Zonder muziek zou ik dat niet kunnen.'

In zijn huidige afspeellijst - of misschien zouden we moeten zeggen 'lijsten' - staat elektronische muziek op kop wat zijn favoriete muziekstijlen betreft. 'Ik heb veel favoriete zangers, zo veel zelfs dat ik er geen in het bijzonder zou kunnen noemen, hoewel ik op dit ogenblik veel luister naar Tales of Us en Solomun.'

Muziek is een fundamenteel onderdeel van het gezinsleven van Lebrón, thuis in de kuststad Puerto de Santa María in Andalusië, waar het meest traditionele Spaanse genre, de flamenco, diepe culturele en sociale wortels heeft. 'Mijn familieleden zijn allemaal fan, ze nemen mij mee naar flamencoclubs, mijn zus Isabel Pilar is de beste flamencodanseres die ik ooit gezien heb - Ik zou willen dat een beetje van haar danstalent op mij zou afstralen', zegt hij al lachend.

'We hebben een stukje grond op het platteland, en soms nodigen we vrienden uit die ook goede flamencozangers zijn, echte kunstenaars eigenlijk, om samen met ons een echte flamenco fiesta te bouwen.'

De familie van Lebrón stak hem niet alleen aan met de muziekmicrobe, ze speelde er ook een cruciale rol in dat hij padel begon te spelen. Als deel van de bloeiende padelscene van Puerto de Santa María, 'speelde mijn vader met zijn vrienden en ik ging kijken', herinnert hij zich, 'hoewel ik als jong kind eerlijk gezegd meer voetbal speelde dan padel. Mijn ouders drongen erop aan dat ik ook hard studeerde. Het was pas toen ik een jaar of 16 was dat ik besefte dat professioneel padel spelen was wat ik echt wilde doen.'

Hij gelooft dat gesponsord worden door Babolat cruciaal was voor zijn ontwikkeling. 'We ontmoetten elkaar voor het eerst op het Wereldkampioenschap in Cascais, in 2016, en met hen samenwerken, heeft mij echt helpen groeien en enorm verbeterd als speler. Elke keer dat ik Eric Babolat ontmoette, behandelde hij mij erg goed, en hij stuurt mij altijd aanmoedigingsberichtjes. Ik heb veel geluk dat ik tot de Babolat familie mag behoren, en ik wil dat nog lang zo houden.'

Ondanks het feit dat hij een toonaangevend padelspeler is – vorig jaar werd hij de eerste in Spanje geboren speler die de top bereikte van de WPT-rankings bij de mannen – gaat zijn liefde voor een andere sport ook heel ver. Als hij padel niet had ontdekt, zegt Lebrón dat hij geprobeerd zou hebben om profvoetballer te worden, 'wellicht als aanvallende middenvelder'.

Als levenslang supporter van het Spaanse topvoetbalteam Betis, was hij eerder dit jaar aanwezig in het stadion toen Betis het machtige Real Madrid versloeg met 2-1.

Hij woont in Madrid sinds het begin van zijn professionele carrière, maar Puerto de Santa María blijft 'de meest bijzondere plek in mijn leven. Het heeft zoveel troeven', zegt hij. 'Stranden, bars, lekker eten – de pescaito frito [vers gebakken vis] is buitengewoon. Het beste van al zijn de mensen, die allemaal heel vriendelijk zijn. Ik denk dat mijn toekomst in Madrid ligt, maar ik zal altijd proberen mijn tijd te verdelen tussen de twee plaatsen.'

Overal waar Lebrón naartoe gaat, speelt er echter altijd muziek op de achtergrond.